Alexandrië

Alexandrië

Met 5 miljoen inwoners is Alexandrië, op Caïro na, de grootste stad van Egypte en behoort tot de grotere steden van de wereld. Hoge, moderne gebouwen overschaduwen deze parel van de Middellandse Zee, maar staan tegelijkertijd symbool voor de rijkdom van de stad. Alexandrië straalt een Europees karakter uit, maar getuigt aan de andere kant van een bijzonder Egyptisch en Romeins verleden.

Kantoorgebouwen worden afgewisseld door karakteristieke huisjes. Het is enerzijds een belangrijke studentenstad waar kunst en wetenschap altijd hebben gebloeid en anderzijds een bron van historie met een indrukwekkend verleden.

Sporen van dit verleden zijn terug te vinden in de vorm van bijzondere bezienswaardigheden, zoals het Romeins Amfitheater, de Qaitbay Citadel of de Zuil van Pompeus. Ook voor veel Egyptenaren is Alexandrië de stad bij uitstek om te ontspannen. Helaas zijn de meest spraakmakende bouwwerken die Alexandrië heeft gekend verwoest.

Op het eilandje Faros, dat tegenwoordig Hvar heet en bij Kroatië hoort, stond een van de Zeven Wereldwonderen; de Vuurtoren van Alexandrië. Waarschijnlijk was hij 140 meter hoog en de eerste vuurtoren ter wereld.

Er is nog slechts één bouwwerk over van de oorspronkelijke Zeven Wereldwonderen, namelijk de Piramiden van Gizeh, ook in Egypte. Archeologen hopen ooit het paleis van Cleopatra terug te vinden. Dat ligt waarschijnlijk al eeuwenlang ergens diep verscholen in de Middellandse Zee.

Gelegen aan de Middellandse Zee is Alexandrië met zijn gemoedelijke klimaat de favoriete vakantiebestemming van de Egyptenaren. Ooit was het de tweede stad van het Romeinse Rijk, bekend om zijn vele legenden, zoals de verhalen over Cleopatra, de grootse bibliotheek en één van de zeven wereldwonderen. Hoewel er van de Oude Wereld op het eerste gezicht niet veel te zien is, kunt u met een beetje moeite de oude tijden zeker laten herleven.

Alexandrië was bijna 1000 jaar de hoofdstad van Egypte en het centrum voor cultuur, kennis en geleerdheid. De bibliotheek was met meer dan 500.000 boekrollen misschien wel dé belangrijkste bibliotheek van de Oudheid. Hoewel de bibliotheek helaas is verwoest, heeft de stad in 2003 Bibliotheca Alexandrina geopend. Een moderne bibliotheek, die de vergane glorie van de vroegere bibliotheek moet herstellen, en zeker de moeite waard is om te bezoeken.

De stad was ook de thuishaven van één van de zeven wereldwonderen van de oudheid, de vuurtoren van Alexandrië. Hoewel er bijna niets van over is, was het de eerste vuurtoren die ooit is gebouwd. Vanaf 300 jaar voor Christus heeft hij bijna 1500 jaar dienst gedaan als lichtbaken. De vuurtoren stond op het eiland Pharos, en was waarschijnlijk 122 meter hoog. Het schijnt dat een zware aardbeving de bovenkant van de toren heeft verwoest.

De eerste etage werd in de zestiende eeuw verwerkt in de Citadel van Qaitbay, een fort. Dit schitterende gebouw is nog altijd te bewonderen en het is één van de grootste attracties van de stad.

In Alexandrië vindt u ook het enige Romeinse Amfitheater van Egypte, Kom Al-Dikka. Rond de arena konden zo’n 800 bezoekers plaatsnemen op de dertien witte marmeren terrassen. Het theater is uitstekend bewaard gebleven en bij de ingang zijn ook oude overblijfselen van de vuurtoren tentoongesteld.

Alle informatie die je nodig hebt:

Wat te doen in Alexandrië

Overdag kunt u een plekje op het strand zoeken, maar door het aangename mediterrane klimaat is het bezoeken van bezienswaardigheden in de stad ook goed te doen. Tegen de avond is een wandeling over de corniche een mooie invulling van uw tijd.

U vindt hier ook de lekkerste visrestaurants. Als de zon aan de skyline is verdwenen kunt u het nachtleven verkennen. De ‘Portuguese Club’ is een aanrader, evenals de verschillende buikdansshows.

Het strand van Alexandrië

Alexandrië is een uitstekende stad langs de kust waar u lekker kunt relaxen op het strand, al is het mogelijk dat u even moet zoeken voor een geschikt stukje zand. Voor de beste plekken struint u het strand tussen het Cecil Hotel en al-Montaza. Hier vindt u de sierlijke brug van Khedive Abbas, die het strand helemaal opvrolijkt. Langs de drukke weg van de corniche vindt u kleine strandjes die vooral in de zomer dichtbevolkt zijn.

Mede door de relatief zachte temperatuur is Alexandrië een populaire vakantiebestemming voor veel Egyptenaren die liever een plekje in de schaduw zoeken dan open en bloot op het strand liggen. Let wel op als u een vrouw bent; het wordt niet altijd geaccepteerd om al te schaars gekleed op het strand te liggen. In de zwembaden bij de hotels is men meestal een stuk vrijer als het gaat om kledingvoorschriften.

Een wandeling over de corniche en langs het strand is ook de moeite waard. Loopt u een keer door tot u in de Oostelijke Haven bent; hier vindt u kleurrijke traditionele vissersbootjes.

Niet alleen boven het wateroppervlak heeft Alexandrië interessante bezienswaardigheden te bieden. In de Middellandse Zee rondom de stad komt u tijdens een duiksafari oude scheepswrakken of ruïnes uit de Romeinse tijd tegen.

Hoewel de Rode Zee tot het echte duikplaza van Egypte behoort is het voor de kust van Alexandrië ook zeker de moeite waard om de onderwaterwereld te verkennen.

Verder leent de kust zich uitstekend voor het windsurfen, waterskiën of om over de zee te scheuren met een jetski. In het hoogseizoen is een bootsafari een absolute aanrader. Er vertrekken boten naar, onder meer, el-Alamein en het populaire Mersa Matroeh.

Uit eten in Alexandrië

Voor de visliefhebber is Alexandrië een absolute must als het gaat om lekkere restaurants. Een van de vele plekken om te genieten van de zeevruchten is het Santa Lucia restaurant in het centrum.

De verscheidenheid aan voedsel is ook in Alexandrië groot; van Westerse fast-food tot Griekse restaurants en van Italiaanse specialiteiten tot Egyptische tussendoortjes zoals fuul (brood met gekookte favabonen). Er zijn verder een aantal sfeervolle koffiehuisjes te vinden waar u even bij kunt komen van het drukke leven in het hartje van ‘Alex’.

Er zijn traditionele Arabische cafeetjes of juist moderne barretjes, zoals het City Café. Terwijl in de rest van Egypte de cafés vooral door mannen worden behuisd, lopen hier overal serveersters rond. Het Europese karakter is in de verschillende cafeetjes terug te vinden in de vorm van Engelse gebakjes of Italiaans ijs.

Uitgaan & nachtleven van Alexandrië

Rond middernacht kunt u Alexandrië van een andere kant leren kennen. Moderne clubs openen hun deuren en de muziek doet de rest. Voor een geslaagde avond kunt u het beste op donderdag en vrijdag de stad verkennen.

Aanraders zijn de ‘Portuguese Club’ aan de Sharia Abd el-Qader Ragab en de ‘Far ‘n’ Away’ aan de Sharia Horriya. Deze laatste club doet u met z’n hardhouten vloer, lekkere burgers en cocktails waarschijnlijk meer denken aan een Amerikaanse bar.

Bijna de hele week door bieden de grotere hotels u een programma aan waarbij u kunt dineren en tegelijkertijd kunt genieten van een buiksdansshow. Wanneer u geïnteresseerd bent moet u eens bij het Montazah Sheraton of het Helnan Palestine hotel gaan kijken. Zit u liever onderuitgezakt dan kunt u ook een bezoekje brengen aan een van de bioscopen van Alexandrië.

Bezienswaardigheden van Alexandrië

Hoewel de legendarische vuurtoren van Alexandrië en het intellectuele middelpunt van de oude wereld: de ‘Bibliotheca Alexandria’ zijn verdwenen, zijn er nog genoeg schatten uit de oudheid te bewonderen op uw verkenningstocht door deze grote kuststad. De oude bibliotheek is inmiddels in ere hersteld en is veel meer dan alleen een prachtig gebouw. In het hartje van de stad bezoekt u het Grieks-Romeins Museum dat vertelt over het indrukwekkende verleden van deze stad. Naast de beroemde Zuil van Pompeius kunt u duiken in de diepte van de griezelige Kom al-Sjoegafa-catacomben.

Grieks-Romeins museum

Alexandrië is vooral bekend om z’n rijkdom aan monumenten uit de oudheid. Voor een verkenningstocht langs de beste plekjes in de stad kunt u het beste beginnen in Midan Ramla, het hartje van de stad. Op loopafstand hiervan is het Grieks-Romeins Museum gelegen. In dit museum zijn duizenden kunstvoorwerpen uit de Romeinse tijd te bezichtigen. Momenteel is de hele collectie chronologisch geordend, beginnend bij zaal 6, links van de ingang.

In deze ruimte vindt u twee bustes van Serapis, de god van Alexandrië. Dit beeld was bedoeld om de Griekse en Egyptische religies te verenigen. Verder zijn in dit museum marmeren hoofden van Alexander de Grote en Julius Caesar te vinden. Erg indrukwekkend zijn de realistische beschilderingen op een aantal sarcofagen. Er zijn ook een aantal overblijfselen uit de Christelijke Oudheid te zien, zoals een mummie met een zwart kruis om z’n nek. Het Grieks-Romeins Museum bezit ook een prachtige tuin met interessante beeldhouwwerken.

Zuil van Pompeius

Deze granieten zuil reikt bijna 30 meter de hoogte in en is 9 meter breed. Het was voor vroege reizigers in Egypte altijd al een belangrijk herkenningspunt geweest. De Zuil van Pompeius heeft door kruisvaarders de verkeerde naam gekregen. Hij werd namelijk opgericht ter ere van keizer Diocletianius. De zuil wordt gezien als het belangrijkste oudheidkundige monument in Alexandrië.

In de buurt staan ook twee sfinxen en resten van het Serapeum, een van de oudste en belangrijkste gebouwen die Alexandrië heeft gekend. Bijzonder is dat de zuil uit een enkel blok steen is gehakt.

Kom Al Sjoegafa Catacomben

Vlakbij de Zuil van Pompeius vinden we een bijzondere plek die uitstekend geschikt zou zijn voor een griezelige horrorfilm. De Kom al-Sjoegafa-catacomben is een complex van verschillende tomben die vroeger de grootste Romeinse begraafplaats van Egypte was. Via een wenteltrap komt u in een spookachtige ruimtes waar het erg donker kan zijn. Op de eerste verdieping is onder andere een eetzaal te vinden waar men feesten vierden ter herinnering aan de overledenen. Op de tweede laag van het complex is een grote centrale tombe te vinden. Aan beide zijden van deze hal staan leistenen beelden die waarschijnlijk de doden moeten voorstellen.

Wat opvalt wanneer u door de Kom al-Sjoefaga-catacomben dwaalt is de mengeling van verschillende stijlen. Op weg naar buiten ziet u twee figuren voor de deur die de Egyptische goden Anoebis en Sobek voorstellen, maar opvallend genoeg zijn gekleed als Romeinse legionairs. Doordat het licht nog wel eens wil uitvallen is het niet onverstandig om een zaklamp mee te nemen wanneer u afdaalt. Wanneer u wel van een macaber sfeertje houdt moet u die zaklamp natuurlijk thuislaten! Een andere tombe die een bezoek waard is ligt in de oude wijk Al-Anfoesji in het hartje van Alexandrië.

Geschiedenis van Alexandrië

In de 4e eeuw voor Christus veroverde Alexander de Grote Egypte en stichtte er een nieuwe hoofdstad: Alexandrië. Vanaf toen groeide de stad uit tot het middelpunt van de wetenschap en kunst en werd een belangrijke handelshaven.

De oeroude Europese invloeden zijn tot vandaag de dag voelbaar in deze vriendelijke stad aan de mediterrane kust. Alexandriërs zijn echte levensgenieters en dat vindt u terug in de passie waarmee bijvoorbeeld de heerlijkste lekkernijen worden gemaakt.

De mensen zijn over het algemeen een stuk ‘vrijer’ dan in de rest van het land. U kunt in een restaurant zomaar bediend worden door een vrouw en dat is op veel plaatsen in Egypte eerder uitzondering dan regel.

De schoonheid van de stad is grotendeels gevormd door z’n Romeinse verleden, maar eigenlijk zijn er indrukwekkende overblijfselen uit bijna elk tijdperk terug te vinden in Alexandrië.

Duidelijk is in ieder geval dat de stad z’n Europese invloeden heeft behouden. Door de eeuwen heen was Alexandrië altijd al het ultieme vakantieverblijf voor de grote heersers geweest. De stad was vooral vroeger een belangrijk handelscentra, maar de meeste internationale handelaren zijn inmiddels verdwenen en hebben plaats gemaakt voor buitenlandse, en opvallend veel, binnenlandse toeristen.

Waar komt de naam van Alexandrië vandaan?

Alexandrië is vernoemd naar de legende Alexander de Grote. Het Alexandrië van Egypte is niet de enige stad die deze naam draagt. Tijdens de veldtocht van overheerser Alexander de Grote werden meer steden naar hem vernoemd. Hij trok met zijn troepen naar Egypte en veroverde het land in 332 voor Christus. Als belangrijk punt tussen de Middellandse Zee en de Nijl had hij een hoofdstad nodig.

Hij stichtte Alexandrië (het voormalige vissersdorpje Rhakotis) en markeerde de lijnen waarbinnen de stad moest worden gebouwd. Alexander de Grote vertrok vervolgens naar de Siwa-oase en stierf een aantal jaren later. De stad Alexandrië heeft hij zelf nooit gezien, maar het was toch nog ruim 1000 jaar lang de hoofdstad van Egypte. In 642 na Christus kwam de stad in handen van de Arabieren en werd Cairo de nieuwe hoofdstad. Tot de dag van vandaag is de Romeinse invloed van vroeger zichtbaar in Alexandrië.

Rijkdom van Alexandrië

Alexandrië is altijd een machtige stad geweest. In de jaren ‘60 van de 19de eeuw was er in Amerika een Burgeroorlog aan de gang. Het land was een grote leverancier van katoenen stoffen, maar daar kwam door de oorlog snel een einde aan. Handelaren uit Alexandrië speelde hier handig op in door gezamenlijk een monopoly te vormen op katoen.

Hierdoor groeide Alexandrië in z’n rijkdom en was nu niet alleen op historisch, maar ook op economisch gebied een belangrijke stad. Aan het eind van de jaren ’60 namen enkele nieuwe havens langs het Suezkanaal een deel van de handel over, maar hier leek Alexandrië niet veel onder te lijden. De haven van Alexandrië was (en is) de brug naar Europa en met name Griekenland.

Gevaarlijk verleden

De schatten uit de oudheid zijn de trots van Alexandrië. De inwoners worden voortdurend herinnerd aan het verleden, doordat de oude stad grotendeels onopgegraven onder de ‘nieuwe’ ligt. Door de eeuwen heen zijn prachtige overblijfselen aan het licht gebracht, maar andersom zijn er ook een paar ongelukkige juist in de duisternis verdwenen. Volgens geruchten die inmiddels legenden zijn geworden zou een bruid tijdens haar bruidstocht in een gat in de weg zijn gevallen. Ondanks vele zoekacties is ze nooit teruggevonden. Een ander slachtoffer was een ezel die door de grond zakte en in een eeuwenoud catacombencomplex viel.